Com Poucas Opções, Lamont Considera Tributar Produtos Alimentares

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Com Poucas Opções, Lamont Considera Tributar Produtos Alimentares

By Keith M. Phaneuf e Mark Pazniokas | CTMirror.org

O governador Ned Lamont quer acabar com o ciclo de déficits orçamentários de Connecticut, liberar os impostos sobre a propriedade e acumular um reduto fiscal contra a próxima recessão. Mas, para fazer isso, ele pode forçar legisladores cautelosos a estenderem pela primeira vez o imposto sobre vendas de alimentos, medicamentos e outros itens há muito tempo isentos.

Lamont prometeu durante a campanha de 2018 que não aumentaria o imposto sobre rendimentos nem esvaziaria as reservas orçamentárias do Estado para cobrir um déficit de US$ 1,5 bilhão projetado para o próximo ano fiscal, dizendo que nenhuma dessas medidas traria estabilidade fiscal a um estado que tem lutado para equilibrar seu orçamento em todos os anos de 2007 a 2017.

Embora a remoção dessas isenções possa gerar centenas de milhões a mais por ano aos cofres do estado, Lamont acharia extremamente difícil vender aos legisladores a ideia de taxar pão, leite e remédios — mesmo com o objetivo de estabilidade fiscal.

“A fim de construir um orçamento melhor – um que tentará fornecer a tão necessária estabilidade para o crescimento econômico nos próximos dois anos e até a próxima década – precisamos explorar novas e diferentes opções”, disse Chris McClure, porta-voz do gabinete orçamentário do governador. “Isso significa não deixar pedra sobre pedra e envolver-se em todas as conversas necessárias para que possamos avaliar e analisar maneiras de alcançar e manter o equilíbrio.”

O prazo para apresentar a primeira proposta de orçamento do novo governador aos legisladores só vencerá em um mês. Mas sua administração tem pesquisado opções para ampliar a base tributária de vendas e reduzir a taxa de juros de 6,35%, uma variação de uma recomendação pós-eleitoral feita pela Comissão de Estabilidade Fiscal e Competitividade Econômica. O grupo de estudo pediu o fim da maioria das isenções, mas apenas um imposto de dois por cento sobre alimentos.

A aprovação de uma medida que prorroga o imposto sobre vendas do estado para mantimentos e outros itens isentos provavelmente aumentaria a capacidade do novo e não testado governo de enquadrar o primeiro orçamento de Lamont como o primeiro passo necessário para acabar com as escassas deficiências orçamentárias do estado.

Expandir o imposto sobre vendas não quebraria qualquer promessa de campanha feita por Lamont, mas atrairia legisladores democratas, poucos dos quais têm relações próximas com o novo governador, a um debate desconfortável sobre um imposto que seria sentido mais profundamente nas casas dos trabalhadores pobres e da classe média.

Mitigar esse impacto é uma lei federal que proíbe a taxação de alimentos adquiridos através do SNAP, o programa de assistência nutricional suplementar anteriormente conhecido como vale-refeição. Atualmente, ele atende 384.000 pessoas em 215.000 domicílios em Connecticut.

Bilhões de dólares em isenções de impostos sobre vendas

O imposto sobre vendas está projetado gerar US$ 4,2 bilhões neste ano fiscal, a segunda maior fonte de receita para o orçamento de US$ 20 bilhões depois do imposto de renda. Ele também tem dezenas de isenções, muitas datando de décadas atrás, que poderiam arrecadar mais US$ 2,7 bilhões se terminassem, de acordo com o Escritório de Análise Fiscal não legislativo.

Os produtos e serviços isentos variam de livros escolares a sementes de hortaliças, serviços de eletrólise e armazenamento de barcos no inverno. Os críticos argumentam que nenhuma análise econômica desse tipo foi realizada antes de ser aprovada, e raramente elas são reexaminadas.

O ex-senador Tony Guglielmo, Republicano de Stafford, defendeu repetidamente a ampliação da base tributária de vendas durante a primeira década dos anos 2000. Cancelar isenções e usar as economias para reduzir a taxa de imposto sobre vendas, disse ele, é simplesmente justo.

“Não devemos escolher vencedores e perdedores” no mercado, disse Guglielmo ao CT Mirror. “Não sei quantas pessoas sabem sobre essas isenções de impostos, mas se soubessem ficariam chateadas.”

A maioria delas vale alguns milhões de dólares ou menos, uma pequena fração do fluxo geral de impostos sobre vendas. Mas também existem algumas grandes. O desafio, porém, é que tenham um apelo mais amplo.

Os consumidores pagariam US$ 424 milhões a mais este ano em mantimentos se o total de 6,35% de imposto sobre vendas fosse aplicado. A isenção para prescrição de medicamentos, seringas e agulhas poupa aos compradores mais US$ 387 milhões – ou US$ 416 milhões depois que a isenção de impostos para medicamentos de venda livre for incluída.

Para vender tal plano aos democratas, Lamont provavelmente enfatizaria que o golpe para os consumidores com renda limitada seria amortecido por sua intenção de sustentar um salário mínimo mais alto. Os progressistas estão propondo espelhar Massachusetts, elevando o mínimo atual de US$ 10,10 de Connecticut para US$ 15 até 2023.

O estado também tem um Crédito de Imposto de Renda Ganho que paga US$ 118 milhões aos trabalhadores pobres. E Lamont quer um novo programa de “alívio direcionado” que acabaria por fornecer um crédito de imposto de renda médio de US$ 700 a famílias de baixa e média renda com pesados encargos tributários sobre a propriedade, embora não imediatamente.

Principais comunicações

“Residentes e empresas merecem um verdadeiro processo de pesquisa abrangente e os resultados finais serão entregues na proposta do governador Lamont à Assembleia Geral e ao povo de Connecticut no próximo mês”, disse McClure.

E o governador democrata sabe que muitos estarão assistindo.

O senador John Fonfara, D-Hartford, co-presidente do Comitê de Finanças, Receitas e Obrigações, escreveu que seu teste para as propostas de impostos do governador será simples: “Meu objetivo é aumentar a nossa economia, vou analisar a estrutura tributária a esse respeito. Ela apoia o crescimento econômico?”

Líderes legislativos republicanos disseram que julgarão o plano de Lamont com base em dois critérios principais: quanto alívio fiscal existe para compensar qualquer nova carga tributária sobre vendas? E o novo orçamento corta gastos suficientes?

“Acho que o governador Lamont falou sobre mudanças estruturais (nos gastos) que estimularão o crescimento econômico”, disse o líder da minoria do Senado, Len Fasano, R-North Haven. “Até eu ver qual é a mistura nesse primeiro orçamento, elas são apenas palavras.”

Vincent J. Candelora, R-North Branford, líder da minoria da Câmara, disse que as famílias de classe média não ficarão muito animadas com o alívio dos impostos sobre a propriedade em dois ou três anos se pagarem mais em impostos sobre vendas.

“O público o verá como um aumento de impostos no minuto em que atingir seus resultados”, disse ele, acrescentando que também está cauteloso com o impacto da cobrança de impostos e medicamentos em comunidades pobres.

Os democratas têm preocupações semelhantes, até mesmo alguns que trabalharam para a eleição de Lamont e serviram em sua transição, como a deputada Toni E. Walker, D-New Haven, a antiga co-presidente do Comitê de Apropriações. Ela disse que, embora existam muitos em Connecticut que queiram o alívio de impostos sobre a propriedade, há muito mais pessoas que compram mantimentos e remédios.

“Estamos lutando para levar as pessoas assistência médica”, disse ela, observando que a sobrecarga de impostos sobre vendas pode levar alguns a ignorar problemas médicos.

“Chegamos ao fundo dos serviços de saúde mental e vício, temos um problema dramático de opiáceos”, disse Walker. “Estamos indo na direção errada”.

A Associação de Alimentos de Connecticut, que representa as mercearias do estado, disse que uma nova carga tributária pode ter parte em um impacto muito maior em lojas e compradores. Por exemplo, perguntou o presidente da associação, Wayne Pesce, o que acontece se uma nova taxa de imposto sobre vendas chegar ao mesmo tempo que o pagamento de pedágio eletrônico e um aumento do salário mínimo de Connecticut?

“Todas essas coisas tendem a ser vistas independentes quando podem nos atingir coletivamente”, disse ele. “Seria um desafio extremo e, se você é um varejista de lojas físicas em Connecticut, está com dificuldades para dormir à noite”.

Se Connecticut impusesse um imposto sobre vendas em mantimentos, não seria o primeiro estado a fazê-lo.

De acordo com a Tax Foundation, um grupo de pesquisa de política fiscal de Washington, D.C., 14 estados atualmente impõem taxas que variam de 1 a 5%. Mas nenhum deles é vizinho de Connecticut, incluindo os outros cinco estados da Nova Inglaterra, Nova York e Nova Jersey.

McClure disse que o governo prevê uma solução que traz todos os interessados a mesa. “A ideia de que todos, absolutamente todos, concordam é que precisamos de um orçamento estável e estruturalmente sólido, juntamente com uma visão clara e inclusiva do que queremos que nosso futuro seja para proporcionar às nossas famílias e líderes econômicos a confiança que precisam para crescer em Connecticut”, disse ele.

Impostos mais amplos poderiam fortalecer a economia

Mas ampliar o imposto sobre vendas pode ser um passo importante para o crescimento da economia do estado. Fred Carstensen, economista da Universidade de Connecticut, um crítico de longa data do fraturado sistema tributário de vendas do estado, diz que a rede de isenções está cobrando seu preço.

Em sete dos nove anos desde a última recessão, as taxas de crescimento econômico para o imposto sobre vendas variaram de 0,9 a 2,8%, de acordo com o Escritório de Política e Gestão.

E os analistas projetam um crescimento anual que varia de 2,3 a 2,5% nos próximos três anos.

Mas enquanto as coisas parecem estáveis, o imposto sobre vendas está hesitando de acordo com uma métrica chave.

Cerca de 2,42% do consumo das famílias de Connecticut – o que os consumidores gastam depois de pagarem impostos de renda e economizaram ou investiram – foram para os impostos sobre vendas cinco anos atrás, diz Carstensen. Agora está abaixo de 2,2%.

Por que isso importa?

É porque o estado estaria coletando mais US$ 220 milhões agora e os consumidores de Connecticut estão gastando como há cinco anos.

“Isso não é inconsequente”, disse Carstensen, acrescentando que, se essa deterioração está ocorrendo enquanto Connecticut não está em recessão, o que acontece quando ocorrer a próxima crise inevitável?

A correção, acrescentou, é uma base mais ampla de impostos sobre vendas e uma taxa mais baixa. “Você quer criar a menor quantidade de distorção, tornar mais fácil para as empresas se candidatarem, para que você tenha um fluxo de receita mais estável possível”, disse ele.

“É extremamente caro e complexo para as empresas implementarem essas isenções”, acrescentou Carstensen. “Se você tem um imposto sobre vendas de chocolate, mas não de amendoim, o que você faz quando tem amendoim coberto de chocolate?”

 

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February 6, 2019

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