Mortes por Fentanil: A Terceira Onda de Epidemia de Opiáceos dos EUA

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Mortes por Fentanil: A Terceira Onda de Epidemia de Opiáceos dos EUA

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Os homens estão morrendo quase três vezes a taxa de mulheres nos Estados Unidos de overdose de opiáceos. As mortes por overdose estão aumentando mais rapidamente entre negros e latinos americanos do que entre brancos. E há um aumento especialmente acentuado no número de jovens adultos com idades entre 25 e 34 anos, cujos certificados de óbito incluem alguma versão do medicamento fentanil.

Estes resultados, publicados em 21 de março em um relatório do Centro de Controle e Prevenção de Doenças, destacam o início da terceira onda da epidemia de opiáceos nos EUA. A primeira foi com analgésicos prescritos, como o OxyContin; depois a heroína, que substituía as pílulas quando ficavam muito caras; e agora o fentanil.

O fentanil é um poderoso opioide sintético que pode interromper a respiração em menos de um minuto, e sua popularidade nos EUA começou a aumentar no final de 2013. Para cada um dos três anos seguintes, overdoses fatais envolvendo fentanil dobraram, “subindo exponencialmente”, disse Merianne Rose Spencer, estatística do CDC e uma das autoras do estudo.

A pesquisa de Spencer mostra um aumento médio anual de 113% de 2013 a 2016 (quando ajustado para a idade). Esse total foi relatado pela primeira vez no final de 2018, mas Spencer analisou com mais profundidade este relatório sobre as características demográficas das pessoas que morreram por overdoses de fentanil.

Para traficantes de drogas, o fentanil é mais fácil de produzir do que alguns outros opioides. Ao contrário das papoulas necessárias para a heroína, que podem estragar com o clima ou uma má colheita, os ingredientes do fentanil são facilmente fornecidos; é uma combinação sintética de produtos químicos, geralmente produzidos na China e embalados no México, de acordo com o US Drug Enforcement Administration (DEA). E como o fentanil pode ser 50 vezes mais poderoso que a heroína, quantidades menores se traduzem em lucros maiores.

Jon DeLena, agente especial assistente encarregado da Divisão do DEA de New England, disse que 1 quilo de fentanil, conduzido pela fronteira sul dos EUA, pode ser misturado com enchedores ou outras drogas para criar 6 ou 8 quilos para venda.

“Quer dizer, imagine esse modelo de negócios”, disse DeLena. “Se você fosse a qualquer proprietário de uma empresa de pequeno porte e dissesse: ‘Ei, tenho uma maneira de aumentar seu produto em oito vezes’, há um enorme lucro nisso.”

Para os usuários de drogas, o fentanil é mais propenso a causar uma overdose do que a heroína porque é muito potente e o pico acaba mais rapidamente do que com a heroína. Os usuários de drogas dizem que injetam com mais frequência o fentanil, porque o pico não dura tanto tempo — e a injeção mais frequente aumenta o risco de overdose.

Existem várias formas do fentanil acabar numa dose de algum outro fármaco. A mistura pode ser intencional, pois uma pessoa procura um tipo mais intenso ou diferente de pico. Pode acontecer com uma contaminação acidental, pois os revendedores empacotam seu fentanil e outras drogas no mesmo lugar. Ou os comerciantes podem estar adicionando fentanil à cocaína e metanfetamina de propósito, em um esforço para expandir sua clientela de usuários viciados no fentanil.

“Isso é algo que temos de considerar”, disse David Kelley, referindo-se à adição intencional de fentanil a cocaína, heroína ou outras drogas pelos traficantes. Kelley é vice-diretor da Área de Tráfico de Drogas de Alta Intensidade de New England. “O fato de termos casos com diferentes drogas nos leva a acreditar que isso poderia ser uma possibilidade”.

A imagem fica mais complicada, disse Kelley, já que os traficantes desenvolvem novas formas de adicionar o fentanil que sejam ainda mais mortais. O novo relatório do CDC mostra dezenas de variedades da droga agora nas ruas.

As maiores taxas de mortes por overdose de fentanil foram encontradas em New England, de acordo com o estudo, seguidas por estados no Mid-Atlantic e Upper Midwest. Mas as mortes por fentanil aumentaram muito pouco no Oeste – inclusive no Havaí e no Alasca – no final de 2016.

Os pesquisadores não têm explicações para essas diferenças geográficas, mas alguns especialistas observam que as tendências têm teorias. Uma é que é mais fácil misturar alguns cristais de fentanil branco na forma de heroína em pó, mais comum nos estados do Leste, do que na heroína de alcatrão preto que é mais vendida no Oeste. Outra hipótese sustenta que os cartéis de drogas usaram New England como um mercado-teste para o fentanil, porque a região tem um mercado forte e de longa data de opiáceos.

Spencer, principal autor do estudo, espera que algumas das outras características da onda de fentanil destacadas neste relatório ajudem a moldar a resposta do público. Por que, por exemplo, o influxo de fentanil aumentou a taxa de mortes por overdose entre homens quase três vezes mais do que entre as mulheres?

Algumas pesquisas apontam para um fator: os homens são mais propensos a usarem drogas sozinhos. Na era do fentanil, isso aumenta as chances de um homem ter uma overdose e morrer, disse Ricky Bluthenthal, professor de medicina preventiva na Escola de Medicina Keck da Universidade do Sul da Califórnia.

“Você tem o estigma de uso de drogas, então a esconde”, disse Bluthenthal. “Você usa sozinho em um ambiente não supervisionado. [Se] tem fentanil nele, você morre.”

Traci Green, vice-diretora do Centro de Prevenção de Lesões do Centro Médico de Boston, oferece algumas outras razões. As mulheres são mais propensas a comprar e usar drogas com um parceiro, disse Green. E são mais propensas a pedir – incluindo o 911 – e procurar ajuda, incluindo tratamento.

“As mulheres vão mais ao médico “, disse ela. “Temos problemas de saúde que nos levam mais ao médico. Portanto, temos mais oportunidades de recebermos ajuda.”

Green observou que toda interação com um profissional de saúde é uma chance de trazer alguém para o tratamento. Portanto, essa descoberta deve encorajar mais alcance, disse ela, e incentivar os profissionais de saúde a encontrarem mais formas de se conectarem com os usuários ativos de drogas.

Quanto ao motivo pelo qual o fentanil parece estar atingindo negros e latinos de maneira desproporcional em comparação com os brancos, Green aponta para as taxas mais altas de encarceramento de negros e latinos. Aqueles que anteriormente usavam opiáceos enfrentam um risco particularmente alto de overdose quando saem da cadeia ou da prisão e usam fentanil, observou ela; eles perderam a tolerância aos altos níveis das drogas.

Há também relatos de que os afro-americanos e latinos têm menos probabilidade de ligar para o 911 porque não confiam nos socorristas, e o tratamento baseado em medicação pode não estar disponível para as minorias raciais. Muitos latinos disseram que programas de tratamento bilíngue são difíceis de encontrar.

A pesquisadora do CDC, Spencer, disse que as mortes atribuídas ao fentanil em seu estudo devem ser vistas como um número mínimo – provavelmente há mais que não foram contadas. Os juízes em alguns estados não testam a droga ou não têm equipamentos que possam detectar uma das dezenas de novas variações do fentanil que apareceriam se testes sofisticados estivessem mais amplamente disponíveis.

Há sinais de que a onda de fentanil continua. Kelley, da Área de Tráfico de Drogas de New England, observa que as crises de fentanil estão aumentando. E em Massachusetts, uma das áreas mais atingidas, os dados estaduais mostram que o fentanil estava presente em mais de 89% das overdoses fatais até outubro de 2018.

Ainda assim, em um lampejo de esperança, enquanto o número de overdoses em Massachusetts continua a aumentar, as mortes associadas caíram 4% ano passado. Muitos especialistas em saúde pública atribuem a diminuição das mortes à disponibilidade disseminada de naloxona, uma droga que pode reverter uma overdose de opiáceos.

Esta história foi publicada pela primeira vez em 21 de março de 2019, no Kaiser Health News.

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April 4, 2019

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